— Ну что, готовы? — спросил Кирилл.

Девушки почти синхронно кивнули. Кристина поправила на плече винтовку. Та была с оптическим прицелом и составляла основу огневой мощи почтовой команды. Кроме нее у Кирилла на поясе висел пистолет, да Катя таскала в рюкзачке еще один. Впрочем, толком стрелять девушка так и не научилась, поэтому это был, по выражению самой Кати, стратегический запас. Всего этого вооружения хватало, чтобы отпугнуть бродяг, но для конфликта с серьезными мародерами требовалось нечто посолиднее, и Кирилл повёл свою команду по дороге на восток.

Какое-то время они шли в общем потоке беженцев, присматриваясь к попутчикам. Те, по большей части, пребывали в отличном расположении духа и наперебой делились своими планами по обустройству на новом месте. Почтовая команда не стала их разочаровывать. Через пару километров Кирилл с девушками сошли с дороги. Справа от нее чернели руины одинокого здания. Пожар выжег внутри всё подчистую, оставив лишь закопченные стены. Почтовая команда прошла здание насквозь, выбралась через окно и по замеченной еще вчера тропинке направилась на юг.

За первыми деревьями Кристина отстала. Кирилл с Катей чуть замедлили шаг, одновременно высматривая по пути подходящие укрытия. Минут через пять Кристина догнала их и недовольно бросила:

— У нас компания.

— Сколько их? — спросил Кирилл, оглядываясь назад.

Здание уже скрылось за деревьями.

— Двое, — сообщила Кристина. — С автоматами.

— Будем убивать и грабить? — деловито осведомилась Катя.

— Это же не наш метод, — с легкой улыбкой напомнила Кристина.

— Угу, — Катя кивнула. — Но иногда очень хочется.

— Это точно, — согласился Кирилл. — Вон те заросли, вроде, подойдут.

Он указал рукой в сторону березняка. Обычной тактикой почтовой команды в подобных ситуациях было укрыться где-нибудь, ожидая, пока преследователи не пройдут мимо, и уйти другим путем. Как правило, это срабатывало. Большинство грабителей были в прошлом городскими жителями, из которых следопыт как из подводной лодки дирижабль, и Кирилл с девушками отрывались от них без особых проблем.

Серьезные же бандиты на груз почтовой команды обычно не зарились. Единственное исключение составляли недавно появившиеся работорговцы, да и тех привлекала не почта, а девушки. Команда Кирилла столкнулась с ними почти под самый новый год. Решив отделаться от назойливых преследователей, "почта" устроила засаду, а потом еле унесла ноги. С тех пор идея устраивать засады считалась у них по умолчанию отстойной.

Вот и в этот раз команда высматривала не позицию, а укрытие. Сразу за березняком начинался длинный извилистый овраг. По его дну лениво струился ручеек, а стены заросли малиной. Сейчас заросли были сухими и колючими.

— Думаю, это нам подойдет, — тихо заметила Кристина, окинув взглядом овраг.

Кирилл кивнул и ударом каблука пробил на краю заметный след. Кристина сломала рядом пару веток. Левее, там где стены были поближе друг к другу, через овраг кто-то перебросил бревно. То, что оно не само упало, было очевидно с первого взгляда. Бревно лежало слишком ровно, а сверху его еще и рубанком обтесали. Кристина сбегала к нему оставить след, и почтовая команда поспешила залечь за сухостоем.

Спустя пару минут появились их преследователи. Первым шагал кряжистый мужчина в армейской форме. Его волосы, усы и борода разрослись так сильно, что лица практически не было видно. В руках мужчина держал автомат. Его спутник был на голову выше и закутан в столь бесформенный плащ, что определить кто там под плащом было совершенно нереально. Из-под плаща наружу один автомат торчал.

Преследователи подошли к оврагу и остановились.

— Ну и куда теперь? — недовольным тоном спросил тот, кто в плаще.

Голос у него тоже был какой-то неопределенный: тонковат для мужчины, грубоват для женщины. Кряжистый осмотрелся.

— Нельзя было их из виду упускать, — тем же тоном добавил тот, кто в плаще.

— Да куда они денутся-то? — кряжистый беспечно отмахнулся. — Главное, не спугнуть раньше времени. Брюнетка-то у них, говорят, хорошо стреляет. Тебе нужна лишняя дырка в голове? Вот и мне — нет. На привале их возьмем.

— Если не потеряем их до привала.

— Да куда они денутся? — повторил кряжистый. — Смотри-ка, один здесь оступился. Видишь, след и ветки поломаны.

Его спутник взглянул на след, потом в овраг.

— Думаешь, понизу ушли? — спросил он.

— Не-а, — кряжистый помотал. — Ниже-то ветки не поломаны. Поверху они пошли.

— Туда или туда? — тот, кто в плаще, указал стволом автомата вначале налево, потом направо.

Кряжистый пожал плечами и направился к бревну.

— Сюда, — сказал он, вглядываясь в след Кристины на земле. — Здесь они перешли. Хотя вот что странно. То следов почти нет, то вдруг так натоптали. Тут оступились, еще там. Что, уже устали?

— Так нагрузились-то основательно.

— Вот то-то и оно, — подхватил кряжистый. — Пусть вначале как следует вымотаются, а потом мы их возьмем. Без шума и пыли.

Они легко перебежали по бревну на другую сторону и скрылись за деревьями. Кирилл с девушками переглянулись.

— Уходим? — прошептала Кристина.

— Дадим им еще минуту, — отозвался Кирилл. — Потом назад и обойдем справа. Дойдем до реки, а дальше по берегу.

— Речка потом забирает на запад, — напомнила Кристина. — Не нагоним в итоге этих уродов?

— А мы не будем торопиться, — сказал Кирилл.

— Тогда придется ночевать в поле, — напомнила Катя.

— В первый раз, что ли? — Кирилл улыбнулся, постаравшись, чтобы это выглядело приободряюще.

Катя не приободрилась. Ночёвка в комфортном караван-сарае была еще слишком свежа в памяти.

— Ладно, вроде больше никого нет, — сказал Кирилл. — Уходим отсюда. Только тихо.

Последнего он мог бы и не говорить. За полгода в полях девушки научились ходить по лесу тихонько, словно мыши. Кириллу эта наука давалась с большим трудом, хотя, если сильно не придираться, его бы тоже приняли в партизаны.

Отмахав около километра без приключений, команда почувствовала себя увереннее. Они даже устроили привал, когда набрели на подходящее место. Правда, Кирилл с Кристиной всё же по очереди стояли в карауле, но никто так и не появился.

— Думаю, больше мы этих двоих не увидим, — сказал Кирилл, когда они собирались снова двинуться в путь.

— Или увидим, но там, где грабителей можно сдать за вознаграждение, — добавила Катя.

— Вряд ли на них можно серьезно навариться, — усмехнулся Кирилл. — Обычные мародеры. Вздёрнут за спасибо, и всего делов.

Катя недовольно кивнула, поправила лямку на плече и сказала, что она готова идти дальше. Дальше их путь лежал через лес. Лес выглядел тихим, светлым и печальным. Изредка в нём встречались живые мертвецы — одинокие, пошарпанные и никому не нужные. Они все куда-то брели, хотя вряд ли сами знали — куда именно. Некоторые замечали почтовую команду и увязывались за живыми, но быстро отставали. Другие и вовсе безучастно проходили мимо.

Лес пересекала дорога. Апокалипсис ее не затронул, но выглядела она так, словно бы и до него жизнь ее не баловала. За дорогой и параллельно ей тянулась широкая канава, доверху заполненная водой. Кое-где из воды торчал сухой камыш, а дальше, за канавой, снова вставал лес.

Команда, укрывшись за деревьями, с минуту наблюдала за дорогой. Точнее, наблюдали Кирилл с Кристиной. Катя, привалившись рюкзаком к березе, просто отдыхала.

— Вроде тихо, — прошептал Кирилл.

— Ага, — отозвалась Кристина. — Хотя нет, постой!

Она вскинула винтовку к плечу и взглянула в оптический прицел. На лице девушки появилась улыбка.

— Помните, нам вчера сказку про красного зомбика рассказывали? — тихо спросила Кристина. — Ну так вот он.

— Где?! — вскинулась Катя.

Кристина кивком указала направление.

— За канавой, — шепотом добавила она. — Идет в нашем направлении.

Расстояние для невооруженного глаза было большим, но вскоре Кирилл с Катей сумели разглядеть одинокую фигуру во всем красном. Та двигалась обычной для живых мертвецов шаркающей походкой.

— Интересно, — прошептала Катя. — Куда он идёт? К сокровищам или на охоту?

— Ты не забыла, что этот парень приносит неприятности? — напомнил Кирилл.

— Я не забыла, что он может привести нас к сокровищам, — парировала Катя.

Деревья на другой стороне под порывом ветра синхронно покачали макушками.

— Ага, а вот и наши новые друзья, — тихо заметила Кристина. — Крадутся сзади.

Этих на фоне леса разглядеть оказалось сложнее, хотя ни кряжистый мародер, ни его приятель в плаще особо не прятались. Отстав от красного зомби едва ли на метров тридцать, те, слегка пригибаясь, топали за ним буквально след в след.