Подозрительный гул, крики, магические взрывы и рык послышались еще на полпути. А потом они выскочили мне навстречу. Несколько десятков вакров улепетывали от четверых демонов – нашей группы, нашей звезды. Если быть точной, от трех демонов и одного полукровки.

Одно за другим вспыхивали огненные заклинания – чтобы прикончить вакров сразу и наверняка, только сожженные трупы не встают. Ну и обезглавленные еще.

– Эй, Леста! Ты вовремя! – воскликнула Наира, приветственно махнув рукой, после чего набросилась на ближайшего вакра.

– Присоединяйся! – подхватил Шехел.

Дайер и Тивран поприветствовали боевым кличем. Больше на разговоры не было времени. Я ворвалась в стену вакров, сломя голову несшихся от напарников сквозь лес. Запустила сгустки боевого и вместе с тем погребального огня сразу по двоим. За доли мгновения они осыпались горстками пепла, который уже никогда не поднимется, а я подскочила к следующей жертве.

Сражение увлекло. Вакры – безжалостные убийцы, не поддающиеся магии подчинения, вышли на охоту. Они охотились на людей, раздирали на части ради забавы или заглатывали целиком, чтобы насытиться. Но теперь наша очередь охотиться на них.

Вакры падали и сгорали. Кто-то из них бросался на нас, другие пытались сбежать. Тех приходилось сдерживать сетями и щитами. Никто не должен был уйти, иначе потом мстительные твари вернутся в деревеньку, чтобы закончить начатое. До нас они не доберутся, но жителей в живых не оставят – всех сожрут. Переваренные в желудке тоже из мертвых не восстают.

Расправившись еще с двумя вакрами, заметила сбоку движение. Ускользнул! Пока была занята этими двумя, один сумел проскочить мимо и скрыться за деревьями. Я рванула за ним.

Вакры двигаются быстро, но инстинкт, демоническая суть требовала уничтожить противника, не дать ему уйти. Меня захлестывал азарт охоты.

Наконец-то! Наконец-то можно не сдерживаться, не играть в великосветские игры, разгадывая чужие интриги. Можно отпустить себя и насладиться скоростью, опасностью, охотой.

Я почти настигла его, когда что-то выскочило из-под ног и метнулось вперед, прямо на вакра. Мелькнула сероватая дымка, вакр остановился и захрипел. Завязалась борьба между ним и кем-то невидимым. Я удивленно остановилась, пытаясь понять, что происходит. А под вакром плясали две тени. Сцепившись друг в друга, они катались по земле. Вакр яростно рычал. От его противника не доносилось ни звука, но местами то и дело вновь появлялась сероватая дымка. А потом вакр рухнул окровавленной, израненной тушей, из-под него снова выскользнула тень и метнулась ко мне.

Я отпрыгнула в сторону, но… но это была моя тень. И она вернулась на место.

Моя собственная тень. Еще в детстве она приняла форму дракона. Это было странно, удивительно, необъяснимо. Лучшие маги пытались разобраться, но так и не смогли понять, что это значит и почему произошло. Однако, несмотря на странную форму, это была обыкновенная тень. И вела она себя, как самая обычная тень. До сего момента.


Глава 2

Какое-то время я просто стояла. Стояла и смотрела на свою тень, не в силах поверить, что пару мгновений назад она скакала как ненормальная и даже вакра умудрилась убить. Вот эта вот тень? Моя тень, которая спокойно сейчас притаилась, будто ничего и не было?

Потрясение было столь велико, что очередной вакр подобрался ко мне незамеченным. Сообразила, что уже не одна, только когда подкравшийся зверь набросился на меня из-за кустов. Я развернулась, одновременно с тем отскакивая в сторону, чтобы уйти из-под атаки. Снова встав на землю, собиралась швырнуть в вакра атакующим заклинанием, но собственная тень меня опередила. Ей-то не нужно было спасаться от распахнутой пасти с клыками в десять сантиметров длиной и целого клубка когтей. Я вообще не понимала, что ей нужно!

А тень тем временем, нырнув под вакра, вспорола монстру живот. Мое заклинание добило его. Тень снова метнулась ко мне. Правда, занять положенное место не успела. Потому как первый убитый ею вакр зашевелился, начав в себя приходить. Тень, конечно, оставить сей факт без внимания не смогла.

Прислонившись к дереву здоровым плечом, я с каким-то отстраненным любопытством наблюдала, как тень в форме дракона повторно перегрызает вакру горло. А потом тень взмахнула длинным хвостом и отсекла противнику голову. Я одобрительно хмыкнула. Надо же, умнеет прямо на глазах. С отсеченной головой тоже мало кто оживает. В число способностей вакров данное умение не входит. Так что этот больше не встанет.

Покончив с противником, на этот раз основательно, тень скользнула ко мне и замерла под ногами, как ни в чем не бывало.

Нет, на этот раз мне точно не показалось. Тень на самом деле обрела самостоятельность.

Эта мысль привела меня в чувство.

Пора сматываться отсюда. Пока никто не увидел, что вытворяет моя тень.

Как назло, тут же послышался шум.

– Дайер, вон он, туда побежал! – раздался голос Тиврана.

– Я догоню, ты этих двоих добей, отозвался Дайер, причем по голосу стало ясно, что он приближался.

Больше медлить не стала. Создала портал и перенеслась в наш замок. Нужно разобраться во всем, а пока никому лишний раз на глаза не показываться.

Вышагнула из портала. Сообразив, что своевольная тень вполне могла и не последовать за мной, бросила взгляд под ноги. А то кто ее знает теперь. Вдруг решит, что там вакры, там интереснее, чем вместе с хозяйкой переноситься порталом непонятно куда.

Но тень была со мной. И скука ей не грозила.

Просто в зале мы оказались не одни.

Отец стоял в центре. Перед ним неким полукругом выстроились двенадцать вампиров. И все бы ничего, я бы поздоровалась да мимо прошла, но тень снова ожила.

За мгновение до того, как кто-либо успел что-нибудь предпринять, тень подскочила к ближайшему вампиру. Я рванула за ней, но было слишком поздно. Вампир ударил магией, однако заклинание его не спасло. Спустя секунду я оказалась рядом с ним, а вампир… вампир, увы, помощи не дождался. С перекушенным горлом он рухнул на пол.

– Не смей! – завопила я, увидев, что тень замахивается хвостом, явно намереваясь поступить с поверженным вампиром точно так же, как до этого с вакром.

Удивительно, однако тень послушалась. Опустила хвост и вновь устроилась под ногами, будто самая обычная тень.

Я осмотрелась. Одиннадцать оставшихся в живых вампиров искрили готовыми сорваться в атаку заклинаниями. На лицах читалось глубокое потрясение вперемешку с испугом. В глазах отца читалось страдание. Того и гляди схватится за голову с отчаянным воплем: «За что мне все это?!»

А я… ну что я? Похоже, от этих вампиров заверения в вечной преданности мы уже не дождемся.

В голове с бешеной скоростью проносились варианты решения проблемы. Можно было бы откупиться от них, золотом, драгоценностями загладить вину, все же голову не отрубили, встанет их знакомый, никуда не денется. Но вампиры видели мою тень! Мою разбушевавшуюся, кровожадную тень. А значит, отпускать их нельзя. Агрох болотный, неужели этих тоже в темницу?!

И тут я заметила кое-что странное. Небольшое пятно красноватого свечения, у кого-то в кармане, у кого-то – на броши, у кого-то – на рукояти кинжала, у одного вампира на заколке в волосах. Очень знакомое красноватое свечение. У всех одиннадцати одинаковое. Бросив взгляд на убитого, отметила такое же и у него. Это свечение почти не было заметно, особенно теперь, когда вампиры ощетинились магическими заклинаниями, но все же это именно оно.

Я усмехнулась.

– Пап, они готовили «Ловушку на демона», – именно так называлось заклинание. – Так что…

– Взять их, – облегченно выдохнул отец. Притаившиеся в углу зала тени рванули в атаку. Вампиры ответили заранее подготовленными заклинаниями.

Меня окатило волной облегчения. Как же вовремя они решили покуситься на жизнь своего императора! Впрочем, это не помешало мне произнести заклинание и запустить им в ближайшего вампира.

При помощи стражей-теней и моей обезумевшей тени скрутили вампиров до обидного быстро. Даже размяться толком не получилось. А убитые из-за них нервы требовали хорошей разминки! Не вампиры – сплошное разочарование.

Отец решил не рисковать. Объединив силы, наложили на всех усыпляющее заклинание. Досталось и двенадцатому вампиру, который начал к тому времени потихоньку оживать.

– Леста, что с твоей тенью? – отец вперил в меня суровый взгляд.

– Понятия не имею, – пожав плечами, посмотрела под ноги. Тень как тень. Лежит себе на полу, никого не трогает. Даже и не догадаешься, что совсем недавно четверых вампиров загрызла. Двое после этого сдались сами – решили, видимо, что лучше так, чем умереть, а потом еще восстанавливаться. В темнице, да без крови в качестве пропитания раны у них заживают с трудом. Вспомнив боевые подвиги, хмыкнула: – Моя кровожадная сущность на волю прорывается.