– Или все-таки можешь на нее повлиять?

– Не пробовала. Но, возможно, смогу.

– Попробуешь?

Мне и самой стало интересно. С любопытством перевела взгляд на стену, где застыл силуэт дракона. Большой такой, метра два в длину. Интересно, каким образом его можно контролировать? Силой мысли, магическим приказом или заклинанием? И насколько полного контроля возможно достигнуть? Тень показалась мне весьма своевольной.

Некоторое время просто смотрела на нее. Потом прикрыла глаза, отправила мысленный импульс: «Подойди!» Затаила дыхание, внимательно наблюдая за малейшими изменениями и прислушиваясь к себе – вдруг придет ментальный ответ? Сначала ничего не происходило. А потом тень колыхнулась. Откуда-то сбоку послышалось шипение. Легкий хлопок – и повеяло рассеявшейся магией. Тень снова замерла.

– Это магический светильник сломался, – заметил отец.

– Я уж поняла, – разочарованно хмыкнув, снова перевела взгляд на него. – Но когда тень собиралась добить вампира, она послушалась меня. Значит, каким-то образом до нее все-таки можно достучаться.

– Нужно пробовать. И с решением проблемы не медлить. Никто не должен узнать, что твоя тень ожила. По крайней мере, пока не разберемся в ситуации.

– Буду экспериментировать.

– А пока… боюсь, пока тебе лучше на глаза никому не показываться.

Я поморщилась. Это ж сколько времени придется скрываться? Нет, я совсем не против пропустить череду унылых приемов с лживыми улыбками, неискренними заверениями в верности и попытками напоить приворотным зельем или вообще убить. Но как же тренировки? Как же наставник? Выпускные испытания все ближе, готовиться нужно.

– Это необходимость. Ты ведь понимаешь, насколько твоя тень похожа на истинную тень дракона.

Да, теперь моя тень как у драконов.

Драконы всегда были слишком скрытными, неохотно шли на контакт и к представителям иных рас относились с некоторым превосходством. С нашей империей поддерживали дружественные отношения, но только и всего. Мы до сих пор толком не знаем всех их способностей.

Но тени… тени у них всегда в виде драконов, даже когда сами они остаются в человеческой ипостаси. Живые тени, самостоятельные. И если раньше моя тень просто приобрела странную форму, то теперь сомнений не осталось. Как-то здесь все-таки замешана драконья магия.

– Не понимаю, – я помотала головой, пытаясь хоть как-то упорядочить мысли. – Ты уверен, что в нашей родословной драконов не водилось. Но тогда откуда? Откуда у меня драконья тень? Ничего не понимаю. Сказала бы, что такого не бывает, если б тень не ожила сегодня прямо у меня на глазах.

– Драконов не было, – твердо повторил отец. – Но обратиться сейчас к ним за информацией тоже не можем. Кто знает, на что способны эти тени? Возможно, ты окажешься слишком уязвимой перед драконами. Возможно, они смогут каким-то образом воздействовать на тебя через тень. И сейчас, когда я должен занять императорский трон, добраться до тебя соблазн слишком велик. Нельзя давать такой возможности.

Я согласно кивнула. Обращаться к драконам действительно не стоит. Но поискать информацию именно у них все же не помешает.

Пока размышляла, как лучше поступить и с чего стоит начать, отец внезапно напрягся. Спустя мгновение перед ним возникло сероватое облачко – так для постороннего выглядит заклинание связи. Глаза отца удивленно расширились. Рот приоткрылся и снова закрылся. Облачко рассеялось. Несколько долгих секунд отец сидел не шевелясь, глядя в одну точку. Потом все же опомнился и мрачно произнес:

– Через два дня у нас будет делегация драконов.

– Дварлак их задери… – вырвалось помимо воли.

– Боюсь, они этого дварлака раздавят и не заметят, – отец заметно приуныл, с усталостью потер виски.

Да, досталось ему за последние дни. Сколько аристократов нужно принять. Здесь и демоны – большая часть населения империи, и вампиры, и оборотни. И все делают вид, будто готовы верно служить новому императору, рассыпаются в лживых заверениях и прямо у тебя под носом начинают плести коварные интриги.

– Это если будут в облике драконов. Но в замок они в таком виде не поместятся, все равно в ипостаси людей будут входить, – заметила я.

– Что, предлагаешь наловить дварлаков, распихать во все углы замка и надеяться, что таки задерут? – хмыкнул отец.

Я сделала вид, будто задумалась.

– Не, вардлаки – это ненадежно. Лучше призвать кого-нибудь с темной стороны. Чтоб наверняка.

Отец рассмеялся. Но получилось не слишком весело.

– Знаешь, Леста… – со вздохом произнес он, – сейчас я очень хочу послать к болотным упырям всю империю, схватить тебя в охапку и сбежать куда-нибудь подальше, на другой конец мира.

– К светлым?

– Нет, – отец поперхнулся. – Не настолько все достало.

Я вздохнула и тоже посерьезнела.

– Ты ведь не думаешь, что драконы каким-то образом узнали о моей тени?

– Нет. Не должны, – папа качнул головой. – Не сомневаюсь, что у драконов есть наблюдатели по всей империи, но вряд ли кому из них ты умудрилась попасть на глаза. Здесь что-то другое. Скорее всего, просто визит по случаю смены императора. Хотят понять, чего ждать от нового правителя и не удастся ли для себя чего урвать. Хотя бы даже тот спорный клочок земли рядом с горами. Но рано они решили заявиться. Слишком рано.

– Ничего. Как раскатали свои чешуйчатые губешки, так и закатают обратно.

– Но тебе, Леста…

– Нет.

– Я еще даже не озвучил свою мысль.

– А я знаю, что ты собираешься сказать, – я пожала плечами. – Но ты ведь тоже знаешь меня. Не собираюсь отсиживаться в уголке, когда тут драконы будут разгуливать.

– Ты привлечешь нежелательное внимание. Они заинтересуются тобой. Не смогут не заинтересоваться демоницей с такой же тенью, как у них.

– Только если увидят тень, – я улыбнулась. Кажется, у меня появилась идея.

– Ты сможешь ее скрыть?

– Возможно.

Я поднялась. Раз уж до появления драконов осталось всего два дня, проблемой стоит заняться прямо сейчас, не откладывая.

– Леста, что ты задумала?

Я только таинственно улыбнулась и направилась к выходу из гостиной.

– Леста, ты куда?!

– Переодеваться. Пап, ну неужели ты думаешь, что я собираюсь расхаживать по замку вот в этом безобразии? – для наглядности потрепала рюши на рукаве.

– Если бы только по замку. У меня такое ощущение, что ты задумала нечто опасное.

– Я уж и не вспомню, когда мы чем-то неопасным занимались. Доверься мне. Я решу эту проблему.

Покинув комнату, порталом перенеслась в свои покои – переодеваться. Если кто посторонний увидит в этой чудовищной кофте, предназначенной только для одной-единственной цели – соответствовать иллюзорному интерьеру розовой гостиной, то не пережить такого позора. Естественно, но мне, а тому, кто меня в таком виде застанет.

На этот раз, помимо кинжалов боевых, прицепила к поясу еще несколько ритуальных. За ними последовал кожаный кармашек с магическими приспособлениями. Ну все, кажется, готова.

Мысленно проклиная ограничение на внешние порталы, спустилась в главный зал на первом этаже и только после этого перенеслась прочь из замка.

Вышагнув из портала, очутилась на опушке леса. Когда перемещаешься в то место, где никогда не был раньше, с координатами можно сильно ошибиться, поэтому я не рассчитывала увидеть искомый вход в пещеру сразу. Но он оказался прямо передо мной.

Надо же, как удачно получилось. Будто высшие силы благоволят. Ха, высшие силы, которым на нас наплевать.

Усмехнувшись, направилась к зияющему темным провалом входу в пещеру. Отодвинула нависшие над ним длинные стебли растений, создала небольшой огонек красноватого света и уверенно шагнула внутрь.

Удивительно, но в этот момент я даже не задумывалась, откуда знаю о пещере и том создании, что в ней заточено. Даже не обратила внимания, насколько странно все происходящее.

Маленького красноватого огонька хватало, чтобы острое зрение позволило рассмотреть длинный тоннель в подробностях и убедиться, что никаких ловушек вроде бы нет. Но прежде чем продолжить путь, осмотрелась еще раз – теперь уже в поисках магии. Легкая сетка заклинания тянулась на протяжении всего тоннеля, но служила, скорее, не для того, чтобы не впустить случайного путника, а чтобы, наоборот, сдержать узника.

Длинный тоннель, постепенно уходивший вниз, вывел меня в круглый зал с ровным гладким черным полом и черными стенами. Прямо в камне вились магические узоры, наполненные силой. Потоки силы сплетались в прочную, надежную сеть. Весь воздух здесь пропитан магией, она буквально искрила – настолько сильной, настолько концентрированной была.