Магия угнетала, давила, но я уверенно приблизилась к узнику, прикованному к противоположной от входа стене.

Демон с поникшей головой, закрытыми глазами и слипшимися черными волосами, свисающими почти до пола. Лицо бледное, осунувшееся. Под глазами темные круги, скулы выступают, словно вот-вот порвут сухую тонкую кожу, губы – неестественно белые. Одет во что-то черное, но теперь, спустя столько лет заточения, его одеяние превратилось в лохмотья, которые сложно опознать.

С моим приближением прикованный к стене демон зашевелился, неторопливо поднял голову и пронзил взглядом заполненных тьмою глаз. Ни зрачков, ни белка – в глазах одна чернота.

– Мастер теней, – поприветствовала я.

Он заинтересованно улыбнулся.

– Демоница с тенью дракона. Тебе нужна помощь? Или, может быть, хочешь что-то узнать?

– А ты можешь ответить на мои вопросы?

Нет, на помощь я не рассчитывала. И на ответы тоже не надеялась. Но что мешает спросить?

– Как знать… – улыбка мастера теней сделалась зловещей, – возможно, если ты согласишься на сделку, я смогу тебе помочь. Что ты хочешь знать? Почему у тебя тень дракона? Как ею управлять? На что она способна?

– А ты все это знаешь?

– Возможно…

– Ну что ж. Тогда я тоже скоро узнаю.

Конечно, я не надеялась, будто мастер теней решит ответить на мои вопросы. И никаких сделок заключать с ним тоже не планировала. Столь могущественное, опасное существо должно остаться здесь, узником в пещере. Но чтобы получить его знания, согласие демона не потребуется. Достаточно одного очень хорошего заклинания из области ментальной магии, весьма рискованной и непредсказуемой, но порой не заменимой.

Мастер теней с любопытством наблюдал за мной. Тем временем я вынула из ножен ритуальный кинжал и приблизилась к нему.

– Освобождать ты меня не собираешься… – заметил демон в задумчивости. – Неужели хочешь отобрать знания силой?

– Именно так, – я не стала скрывать. Закованный в пропитанные магией цепи, он все равно ничего сделать не мог. Даже применить магию – и то не мог. Я прекрасно чувствовала сети, блокирующие любую магию с его стороны. – Хорошее заклинание есть. Идеально подходит для нашего случая.

– Вот как? Мне даже интересно, что ты собираешься делать.

– В таком случае, у тебя есть прекрасный шанс понаблюдать. Только теперь помолчи немного, ладно? Не хочу, чтобы тебя разорвало на кусочки…

– Ммм, заманчивое предложение… Разорваться на кусочки и наконец отсюда выбраться. Скучно, знаешь ли, в пещере. Совсем никаких развлечений.

Я не стала ничего отвечать, потому как была занята. Отвлекаться во время этого заклинания строго не рекомендовалось. Начав произносить магические слова, начертила кончиком ритуального кинжала первую руну у демона на плече. Как ни странно, тот даже не дернулся, продолжая с любопытством наблюдать за моими действиями, словно не его руку резала.

На второй руне все же произнес:

– Я понял, какое заклинание ты хочешь применить. Не хочу тебя разочаровывать, но не сработает.

Не останавливаясь, вырезала еще одну руну, на этот раз ближе к локтю.

– Против меня любая ментальная магия бессильна.

Кровь наполняла раны, но не вытекала из них, сдерживаемая магией. Одна за другой руны зажигались красноватым сиянием. Покончив с руками, одним движением сорвала с груди лохмотья. Взору открылось покрытое слоем сероватой грязи худощавое, почти высохшее тело.

– У тебя ничего не получится, демоница, – повторил он, внимательно следя за мной черными глазами.

Продолжая произносить заклинание, нанесла руну над сердцем. Когда символ обрел силу и засиял красным, пришло время влить в заклинание немного собственной крови. Стараясь не морщиться, тем же кинжалом начертила руну принимающего знание у себя на ладони. Кровавое сияние охватило кисть. Теперь нужно приложить ладонь к руне на его груди, установить ментальную связь и, не разрывая ее, завершить рунную вязь на теле демона.

Я уже почти коснулась ладонью руны на его груди, когда за спиной вспыхнул чей-то портал. А спустя мгновение сильная рука впилась в плечо и отшвырнула меня от мастера теней.

– Что ты творишь?! – яростно прорычал незнакомец, рывком прижимая к себе.

Я все-таки сбилась с заклинания. К тому же, в нужный момент не соединила наши раны. Магия, сгустившаяся в теле узника, не смогла устремиться ко мне. Ослепительным светом разгорелись руны на теле. Концентрация магии в один миг достигла пика, переполнила тело. Спустя мгновение раздался взрыв. Пещера содрогнулась. Одновременно с вмешавшимся в заклинание незнакомцем мы создали щиты, прикрываясь от удара.

Когда все вокруг перестало искриться и вспыхивать, я с изумлением обнаружила мастера теней целым и невредимым, по-прежнему прикованным к стене. А ведь его должно было разорвать на куски!

Но… об этом подумаем позже, а пока…

Я всадила ритуальный кинжал в бок незнакомца, рывком высвободилась из ослабевших рук и под злое шипение, отскочив в сторону, развернулась к нему лицом.

– Вот агрох болотный! – выпалила я изумленно.

– Для тебя лучше бы, если б действительно он. Шаиттар, верховный демон империи, – с недоброй усмешкой представился… собственно, да, верховный демон.

Вытащив из раны ритуальный кинжал, демон в ожидании посмотрел на меня.

Со злости не сразу дошло, что ему нужно. Потом сообразила. Верховный демон, один из трех. Я должна поклониться. Должна была, пока оставалась простой демоницей, но теперь я – дочь императора. Император выше по положению. Так что не дождется своего поклона, пусть хоть глаза выпадут от того, как усердно взглядом меня прожигает.

– Как инте-ре-есно, – протянул верховный, сообразив, что поклона не предвидится. – Неужели ты и есть дочь нового императора?

– Если бы Вы, Шаиттар, вместе с остальными верховными демонами соизволили посетить императорский дворец, то, вероятно, подобные вопросы сейчас бы не задавали.

Верховных демонов в нашем мире всего трое. Низшие демоны не имеют человеческого облика. У высших демонов, как у меня, моего отца и всех аристократов империи, есть только человеческий облик. В случае необходимости мы можем отрастить когти и клыки. Однако две ипостаси есть только у верховных демонов. Но и они должны подчиняться императору, который, несмотря на то, что верховные демоны сильнее высших, избирается все же именно из высших, не из верховных.

Отец отправил верховным демонам магическое сообщение о том, что ныне он занимает императорский трон. Они должны были откликнуться и прийти на навстречу. Но верховные демоны посчитали это ниже своего достоинства.

И теперь, глядя на высокого широкоплечего мужчину с длинными темными волосами и рогами на голове, я злилась. Злилась еще и потому, что он нарушил заклинание.

– Император у нас был и останется только один. Твой отец для нас никто. Ты должна была мне поклониться.

– Ах поклониться? А больше я ничего Вам не должна? – ядовито поинтересовалась я, все больше закипая. Огромного труда стоило не швырнуть в верховного демона еще парой кинжалов. Останавливало только осознание, что он намного сильнее меня. И опытнее. Помнится, нам рассказывали, что всем троим верховным демонам около тысячи лет, а то и больше.

– Должна, – холодно произнес Шаиттар. – Должна объяснить, что здесь делаешь.

– Для начала, верните мой ритуальный кинжал.

– Нет.

– Вы не имеете права…

– Неужели? – оборвал он меня, не позволив договорить. – А я всегда считал, что с железками, которые оказываются в моем теле, имею право распоряжаться так, как захочу. – Шаиттар внезапно сделал шаг вперед, схватил за плечи, склонился надо мной и зловеще произнес: – Как и с теми, кто нападает на меня.

– О, давненько передо мной не разворачивались сценки насилия. Не поучаствую, так хотя бы понаблюдаю за вами, да…

Мы вздрогнули и одновременно повернулись к мастеру теней.

– Какое еще насилие? – прошипел Шаиттар.

– Больно надо насиловать этого хама… – пробормотала я.

– Как это какое? – удивился мастер теней. – Помнится, любил верховный в демонической ипостаси смазливых девок так и этак… Или… постой. Так это был не ты? Проклятье, точно… другой верховный. Таираш, кажется?

Шаиттар собирался что-то сказать, но в этот момент заметил наконец изрезанное рунами, не сомневаюсь, знакомыми, тело мастера теней. Снова повернувшись ко мне, недобро сузил глаза и спросил:

– Ментальная магия, власть над чужими знаниями? Что ты задумала?

Делиться планами с верховным демоном не хотелось. Я отступила на шаг, пытаясь просчитать варианты. Интересно, если попробую стереть ему память, он сразу убьет, или сначала жестоко поиздевается, как упомянутый мастером некий Таираш?