– Отвечай! – вцепившись в плечи, Шаиттар грубовато встряхнул. И вдруг зарычал, снова оттолкнув меня.

Я отшатнулась от верховного демона и с изумлением воззрилась на причину его странного поведения. Драконистая тень, до сего момента вполне успешно прикидывавшаяся обыкновенной тенью, вцепилась Шаиттару в ногу! Учитывая, что совсем недавно тень без проблем справилась с вакром и несколькими вампирами, нога верховного демона не стала для нее неразрешимой проблемой. Хрусь – и кость оказалась переломлена. Небольшим фонтанчиком брызнула кровь.

По пещере разнесся хохот мастера теней.

Шаиттар дико взвыл и запустил в тень заклинанием. Как ни странно, на этот раз магия сработала. Тень отлетела к стене, мою грудь пронзила острая, обжигающая боль.

Эта боль была настолько сильной, что в глазах потемнело. Согнувшись пополам, я начала задыхаться.

Смех мастера теней резко оборвался.

– К тени, быстро! – скомандовал он. – Поделись своей силой!

Но мои собственные силы стремительно угасали. Попытавшись шагнуть к тени, рухнула на пол. Темнота наплывала со всех сторон. А потом над головой раздался злобный рык, чьи-то сильные руки подхватили меня и швырнули в ту же стену, куда недавно улетела тень. Я упала поверх нее. Почти сразу ощутила, как поток силы хлынул к тени. Ладонь, порезанную во время заклинания, обожгло болью. Зато от груди боль начала отступать и постепенно становилось легче дышать.

Когда способность воспринимать происходящее вернулась, поняла, что тень присосалась к ране на ладони – поэтому такое неприятное, тянущее ощущение. Зато мне и вправду становилось легче.

– Одни проблемы с тобой, – недовольно выплюнул Шаиттар. Он сидел рядом, потому как стоять с переломленной ногой просто не мог. Перекушенная кость за пару минут не восстанавливается, даже у верховного демона.

Некоторое время молчали, пытаясь прийти в себя. Потом до меня вдруг кое-что дошло. Я перевела взгляд на мастера теней.

– Почему ты мне помог?

– Ты любопытная. Было бы жаль потерять столь необычный экземпляр из-за нелепой случайности.

– Спасибо…

От осознания, что мне помог мастер теней – по сути, чудовище, – сделалось неуютно. А еще тот факт, что на меня, оказывается, можно воздействовать через тень, совсем не понравился.

– Чем это Вы в меня запустили? – прищурившись, с подозрением посмотрела на верховного демона.

Шаиттар окатил меня хмурым взглядом, но отвечать почему-то не спешил. Вместо него ответил мастер теней:

– Заклинанием, выжигающим тени.

Теперь Шаиттар полоснул недовольным взглядом по узнику.

– Выжег, так выжег… – я помрачнела.

– Да, чуть дырку в тебе не прожег, – с неискренним сочувствием закивал мастер теней. – Этим и драконов можно было бы атаковать, если бы они не защищали свои тени…

– Значит, тени все-таки можно защитить? От такого вот…

– Конечно.

– Прекрати с ним разговаривать! – рявкнул Шаиттар. Подозреваю, рявкать он не хотел, но в этот момент зачем-то решил проверить, как нога заживает. Ну и, вероятно, зря ею пошевелил.

– Но Вы со мной не разговариваете, с кем еще здесь разговаривать?

– Хватит, – произнес верховный демон, обжигая яростным взглядом. Правда, из сидячего положения выглядело не столь впечатляюще, как ему бы того хотелось. – Хватит прикидываться! Мы немедленно уходим отсюда, пока ты глупостей не натворила.

Он потянулся ко мне, вместе с тем приподнимаясь. Однако нога до сих пор толком не зажила. Хватило лишь немного сдвинуться в сторону, чтобы вместо моего плеча рука демона ухватила воздух. Начавшая было восстанавливаться нога подогнулась. Тонкая, еще слабая кость в очередной раз переломилась. Кажется, мне даже характерный треск послышался. Скривившись, Шаиттар снова сел, почти рухнул на землю.

– Вам бы не дергаться, – заметила я. – Хотя бы часик. Ну или перенестись к себе порталом…

Сообразив, что подкинула верховному неплохую идею, на всякий случай еще немного отодвинулась от него. А то вдруг решит порталом вместе со мной рвануть куда-нибудь.

– Полчаса. Чтобы срастить кость, мне нужно полчаса, – сквозь стиснутые зубы сообщил Шаиттар и под мое удивленное «ого!» добавил: – Но если мы проведем здесь еще полчаса, ты договоришься до того, что освободишь узника и устроишь нам конец света.

– Приятно, что ты обо мне такого высокого мнения. Чтобы я, в одиночку, да целый конец света, – мастер теней мечтательно улыбнулся.

Зато мне неприятно, что Шаиттар такого низкого мнения о моих умственных способностях. Понимая, что легко отмахнуться от верховного демона не получится, даже теперь, со свалившимся на голову титулом, со вздохом призналась:

– Через два дня к нам прибудет делегация драконов. А у меня, как Вы могли заметить, тень не вовремя ожила. Нужно с ней разобраться.

– И ты решила, что мастер теней найдет подходящее решение?

– Решение у меня есть. Нужно скрыть настоящую тень и на ее месте сделать иллюзорную. Желательно обычную, без драконьей формы. Или придать ей нужную форму и прибить к месту, чтобы не рыпалась.

– Умная девочка, – заметил мастер теней.

Шаиттар задумался.

– Идея неплохая. Драконам незачем знать о тебе. Вернее, о твоей тени.

О, неужели он вспомнил, что мы, вроде как, должны быть на одной стороне. Все же он верховный демон, который должен думать о благополучии империи, императорской семьи и меня в частности. Тем более перед лицом внешней угрозы.

– Но решение прийти к мастеру теней – полнейшая глупость. На него не действует ментальная магия.

– Других вариантов у меня нет. Или… может быть, Вы что-нибудь готовы предложить? Знали ведь, каким заклинанием атаковать мою тень.

– Да было бы что здесь знать, – хмыкнул мастер теней. – Шмякнул не подумав.

Если так теперь любой более ли менее толковый маг сумеет прочинить тени вред, то мне это совсем не нравится. Выходит, тень становится моим слабым местом.

– Пока не знаю. Но отсюда все же лучше уйти и продолжить разговор в другом месте, – Шаиттар многозначительно покосился на мастера теней.

– Если Вы не знаете, тогда я попробую еще раз.

– Я бы на твоем месте этого не делал. Сама должна знать, насколько опасное и непредсказуемое это заклинание. К тому же… залезть в голову к мастеру теней никому не пожелаю.

– Вы ничего не смогли предложить. Тогда, пожалуйста, не мешайте мне, – я поднялась, намереваясь все же попробовать. Кто меня знает, вдруг получится. Тень у демоницы тоже не должна бегать и кидаться на всех неугодных.

Шаиттар недовольно зарычал и набросил на меня магический аркан. Я без труда отразила заклинание, даже с шага не сбилась. Второе заклинание оказалось сложнее разбить. А затем последовало еще одно и еще. Безвредные, но заковыристые. Пришлось остановиться и повернуться к верховному демону лицом, чтобы справиться с ними.

– Может быть, вы даже разнесете пещеру, и я наконец освобожусь? – как бы между прочим предположил мастер теней.

Поток заклинаний сразу прекратился.

– Это уже не смешно, – раздраженно заметил Шаиттар. – Если ты сейчас же не отойдешь от мастера теней, я вынужден буду вынести на верховный совет вопрос о смещении твоего отца с императорской должности.

А вот это действительно серьезная угроза. Он может. Даже прежнего императора верховный совет мог бы сместить, что уж говорить о нас, в ком не течет кровь первого императора.

– Что Вы предлагаете? – я тоже начала раздражаться.

– Спрятать тебя на время, пока драконы будут в замке.

– Я могу помочь, – внезапно заявил мастер теней.

Я резко повернулась к нему.

– Как?

– Расскажу заклинание, которое позволит скрыть истинную тень и создать иллюзорную, обычную, демоническую.

– Она не пойдет на сделку с тобой. Я не позволю, – напомнил о себе Шаиттар.

– Никаких сделок. Моя помощь будет безвозмездной. Не доверяешь, Шаиттар? Так ты наблюдай. Если почувствуешь какой-нибудь подвох, сможешь в нужный момент меня остановить.

– Смогу, не сомневайся.

– Ты согласна, девочка с тенью дракона?

– Расскажи заклинание, – я улыбнулась. Слов «я согласна» он от меня не дождется. Уверена, столь древнее и могущественное существо найдет способ воспользоваться неосторожными словами.

– Тогда слушай…

Через полчаса я знала, что нужно делать, чтобы скрыть от драконов свою тень, а Шаиттар почти полностью исцелился. По крайней мере, встать уже смог. Выходили из пещеры вместе.

Я догадывалась, что так просто он меня не отпустит, поэтому не удивилась, когда верховный демон остановился. Положив руку на плечо, развернул… кхм…. вернее, попытался развернуть. Но я не люблю, когда ко мне посторонние прикасаются. Сработал рефлекс. Повернуться-то в нужную сторону я действительно повернулась, но свободная рука, сжавшись в кулак, полетела Шаиттару в лицо. Успел, перехватил. Хорошая реакция оказалась.