Шекли Роберт
Призрак-5

Роберт ШЕКЛИ

ПРИЗРАК-5

Грегор припал к дверному глазку.

- Читает вывеску, - оповестил он.

- Дай-ка гляну, - не выдержал Арнольд. Грегор оттолкнул своего компаньона.

- Сейчас постучит... Нет, передумал. Уходит. Арнольд вернулся к письменному столу и очередному пасьянсу. Вытянутая сухощавая физиономия Грегора стойко маячила у дверного глазка.

Глазок компаньоны врезали сами, со скуки, месяца три спустя после того, как на паях основали фирму и сняли помещение под контору. С тех пор "ААА-ПОПС" - Астронавтическому антиэнтропийному агентству по оздоровлению природной среды - не перепало ни единого заказа, даром что в телефонном справочнике фирма значилась первой по счету. Глобальное оздоровление природной среды - давний, почтенный промысел - успели полностью монополизировать две крупные корпорации. Это обстоятельство сковывало руки маленькой новой фирме, возглавляемой двумя молодыми людьми - обладателями искрометных идей и (в избытке) неоплаченного лабораторного оборудования.

- Возвращается, - зашипел Грегор. - Ну же, прикинься, будто ты важная птица и дел у тебя невпроворот!

Арнольд смел карты в ящик стола и только успел застегнуть последнюю пуговицу белого лабораторного халата, как в дверь постучали.

Посетителем оказался лысый коротышка, не примечательный ничем, кроме изнуренного вида. Он с сомнением разглядывал компаньонов.

- Природную среду на планетах оздоровляете?

- Оздоровляем, сэр. - Грегрр отложил в сторону кипу бумаг и пожал влажную руку посетителя. - Я Ричард Грегор. А вот мой компаньон, доктор Фрэнк Арнольд.

Впечатляюще выряженный в белый халат и темные очки в роговой оправе, Арнольд рассеянно кивнул и тут же принялся вновь разглядывать на просвет старые пробирки, где давнымдавно выпал осадок.

- Прошу, садитесь, мистер... э-э...

- Фернгром.

- Мистер Фернгром. Надеюсь, мы в силах справиться с любым вашим поручением, - радушно сказал Грегор. - Мы осуществляем контроль флоры и фауны, очищаем атмосферу, доводим питьевую воду до кондиции, стерилизуем почву, проводим испытания на стабильность, регулируем вулканическую деятельность и землетрясения - словом, принимаем все меры, чтобы планета стала пригодна для житья.

Фернгром по-прежнему пребывал в сомнении.

- Буду говорить начистоту. У меня на руках застряла сложная планета.

- К сложностям нам не привыкать, - самоуверенно кивнул Грегор.

- Я агент по продаже недвижимости, - пояснил Фернгром. - Знаете, там купишь планету, тут ее перепродашь - глядишь, все довольны и каждому что-нибудь да перепало. Вообще-то я занимаюсь бросовыми планетами, тамошнюю среду пускай оздоровляют сами покупатели. Но несколько месяцев назад мне по случаю подвернулась планетка высшего сорта - прямо-таки выхватил из-под носа у крупных воротил.

Фернгром горестно отер пот со лба.

- Прекрасное местечко, - продолжал он уже без всякого энтузиазма. Среднегодовая температура плюс двадцать пять градусов. Планета гористая, но с плодородной почвой. Водопады, радуги, все честь честью. Причем никакого тебе животного мира.

- Идеально, - одобрил Грегор. - А микроорганизмы есть?

- Не опасные.

- Так чем же вам не угодила планета? Фернгром замялся.

- Да вы о ней, наверное, слышали. В официальном каталоге она значится под индексом ПК.Х-5. Но все называют ее просто Призрак-5.

Грегор приподнял бровь. "Призрак" - странное прозвище для планеты, но доводилось слышать и похлестче. В конце концов, надо же как-то именовать новые миры. Ведь в пределах досягаемости звездолетов кишмя кишат светила в сопровождении бессчетных планет, причем многие заселены или пригодны к заселению. И масса людей из цивилизованного сектора космоса стремится колонизировать такие миры. Религиозные секты, политические меньшинства, философские общины и, наконец, просто пионеры космоса рвутся начать новую жизнь.

- Не припомню, - признался Грегор. Фернгром конфузливо заерзал на стуле.

- Мне бы послушаться жены. Так нет же - полез в большой бизнес. Уплатил за Призрак вдесятеро против обычных своих цен, а он возьми да и застрянь мертвым капиталом.

- Да что же с ним неладно? - не выдержал Грегор.

- Похоже, там водится нечистая сила! - набравшись духу, выпалил Фернгром.

Оказывается, наспех произведя радиолокационное обследование планеты, Фернгром незамедлительно сдал ее в аренду фермерскому объединению с Дижона-6. На Призраке-5 высадился передовой отряд квартирьеров в составе восьмерых мужчин; суток не прошло, как оттуда начали поступать бредовые радиодепеши о демонах, вампирах, вурдалаках и прочей враждебной людям нечисти.

К тому времени, как за злополучной восьмеркой прибыл звездолет, в живых не осталось ни одного квартирьера. Протокол судебно-медицинского вскрытия констатировал, что рваные раны, порезы и кровоподтеки на трупах могли быть причинены кем угодно, даже демонами, вампирами, вурдалаками и динозаврами, буде таковые существуют в природе.

За недобросовестное оздоровление природной среды Фернгрома арестовали. Фермеры расторгли с ним договор на аренду. Но Фернгром изловчился сдать планету солнцепоклонникам с Опала-2.

Солнцепоклонники проявили осмотрительность. Отправили необходимое снаряжение, но сопровождать его поручили лишь троим, которые заодно должны были разведать обстановку. Эти трое разбили лагерь, распаковали вещички и провозгласили Призрак-5 сущим раем. Они радировали на родную планету: "Вылетайте скорее", - как вдруг раздался истошный вопль, и рация умолкла.

На Призрак-5 вылетел патрульный корабль; его экипаж захоронил три изувеченных трупа и ровно через пять минут покинул планету.

- Это меня доконало, - сознался Фернгром. - Теперь с Призраком никто ни за какие деньги не хочет вязаться. Сажать там корабли звездолетчики наотрез отказываются. А я до сих пор не знаю, в чем беда.

Он глубоко вздохнул и посмотрел на Грегора:

- Вам и карты в руки, если возьметесь. Извинившись, Грегор и Арнольд вышли в переднюю. Арнольд торжествующе гикнул:

- Есть работенка!

- М-да, - процедил Грегор, - зато какая!

- Мы ведь и хотели поопаснее, - сказал Арнольд. - Расщелкаем этот орешек - и все: считай, закрепились на исходных рубежах, не говоря уж о том, что нам положен процент от прибыли.

- Ты, видно, забываешь, - возразил Грегор, - что на планету-то отправлюсь я. А у тебя всего и забот - сидеть дома да осмысливать готовенькую информацию.

- Мы ведв так и договорились, - напомнил Арнольд. - Я ведаю научно-исследовательской стороной предприятия, а ты расхлебываешь неприятности. Забыл?

Грегор ничего не забыл. Так повелось с самого детства: он лезет в пекло, а Арнольд сидит дома да объясняет, почему и впредь надо лезть в пекло.

- Не нравится мне это, - сказал он.

- Ты что, веришь в привидения?

- Конечно, нет.

- А со всем остальным мы справимся. Кто не рискует, тот не выигрывает.

Грегор пожал плечами. Компаньоны вернулись к Фернгрому.

В полчаса сформулировали условия: добрая доля в прибылях от эксплуатации планеты - на случаи успеха; пункт о неустойке - на случай неудачи.

Грегор проводил Фернгрома до двери.

- А кстати, сэр, как вы догадались обратиться именно к нам? - спросил он.

- Больше никто не брался, - ответил Фернгром, чрезвычайно довольный собой. - Всего наилучшего.

Спустя три дня Грегор на грузовом звездолете-развалюхе уже направлялся к Призраку-5. В пути он коротал время за чтением докладов о двух попытках колонизации странной планеты и изучением самых разных свидетельств о сверхъестественных явлениях.

Легче от этого не становилось. На Призраке-5 не было обнаружено никаких следов животной жизни. А доказательств существования сверхъестественных тварей вообще не найдено во всей Галактике.

Все это Грегор хорошенько обдумал, а затем, покуда корабль совершал витки вокруг Призрака-5, проверил свое оружие. Он захватил с собой целый арсенал, достаточный, чтобы развязать форменную войну и победить в ней.

Если только будет в кого палить...

Грузовое судно зависло в нескольких тысячах футов над манящей зеленой поверхностью планеты, причем сократить расстояние хоть на йоту капитан отказался наотрез. На парашютах Грегор сбросил свой багаж туда, где были разбиты два предыдущих лагеря, после чего пожал руку капитану и спрыгнул с парашютом сам.

Совершив "приземление", он поглядел вверх. Грузовое судно улепетывало в космос с такой быстротой, словно за ним по пятам гнались все фурии ада.

Грегор остался на Призраке-5 один-одинешенек.

Проверив, как перенесло спуск оборудование, он дал Арнольду радиограмму о благополучном прибытии. Потом, с бластером наизготовку, обошел лагерь солнцепоклонников.