- Не поможет, - интимно шепнул незнакомец, снова неведомым образом оказавшийся рядом. - На них это не действует, дура ты деревенская.

Она сглотнула, готовая закричать от ужаса. Вампир? Все-таки вампир?! Великая мать, убереги и защити от Неспящих-в-ночи!


...Капли крови - одна за одно пред глазами, по свесившейся с кровати бескровной руки. И шаги. Тихие, почти неслышные. Короли ночи умеют ступать бесшумно.

Ближе. Он подходит все ближе. И Тася, которой семь, затыкает рот рукой, чтобы не кричать.

Только не кричать! Не двигаться, не дышать!

Капли крови срываются с тонких женских пальцев и падают на пол. Шаги.

Мама...


Губы незнакомца раздвинулись в ухмылке, обнажая ряд белоснежных зубов. Вполне человеческих на вид. Все-таки не вампир...

Не успела Тася облегченно выдохнуть, как мужчина завладел ее рукой. Изучил тонкие пальчики, поднес ко рту с таким видом, словно собирался укусить. Тася сжалась.

Он скривился и брезгливо выпустил ее руку.

- У тебя от пальцев чесноком пахнет и под ногтями грязь. Обойдемся без поцелуев. Дэмиан ди Небирос.

Ди Небирос?! Второй после императорского рода по могуществу и богатству клан в империи.

Клан демонов.

Тася побледнела и с ужасом уставилась на случайного знакомого. Она знала, что в Аусвейле учатся дети самых богатых и влиятельных родов, но надеялась, что простой адептке не придется лишний раз пересекаться с золотой молодежью. Чем она может быть им интересна? У Таси нет ни денег, ни роскошных нарядов, ни связей. Только талант к магии и мечта стать целителем. Ее даже в приюте считали серой мышью. Скучной и всегда погруженной в учебники.

Ди Небирос скривил губы:

- А ты дурно воспитана, селючка. Тебя не учили, что нужно представляться в ответ?

- П-простите, - заикаясь, выдала девушка. - Тася... Таисия Блэквуд.

- Так и быть прощаю. Что ты делаешь здесь, селючка? Заблудилась?

- Я не из деревни, - сердито сказала Тася. - И я учусь здесь. Буду учиться.

- Да ну?

Он оглядел ее еще раз и рассмеялся. Не издевательски, а весело. В фиалковых глазах загорелся странный огонек.

Взгляд демона опустился вниз. Тася тоже потупилась, но не увидела ничего интересного. Подол поношенного платья, саквояж.

- Ай!

В этот момент сильный рывок чуть был не выдернул саквояж из ее рук. Тасю спасло только то, что она, испугавшись, вцепилась в ручку изо всех сил.

- Пошли, - приказал ди Небирос. - Покатаю на "Драконе".

- Извините, я спешу, - тихо, но твердо ответила Тася.

- Что? - он так удивился, что даже отпустил ее вещи, чем девушка немедленно воспользовалась, ухватив свою ношу уже двумя руками. - Ты слышала меня, селючка?! Я тебя на "Драконе" покатаю!

- Спасибо за предложение, очень лестно, но сейчас никак не могу, - скороговоркой выдала Тася вежливую формулу отказа и со всех ног побежала к ажурным воротам.

Огненноволосый демон проводил ее изумленным взглядом, а потом фиалковые глаза неприятно сузились.

- От приглашений Дэмиана ди Небироса не отказываются, селючка, - пробормотал он себе под нос. - Скоро ты это узнаешь.


Глава 2. Все это джаз


Заселили ее быстро и легко, в один из симпатичных трехэтажных домиков, стоящих среди тенистых аллей. Домики, что снаружи, что изнутри, мало походили на студенческие общежития, скорее уж на частные коттеджи. Очень недешевые частные коттеджи. В Бреннингеме такие были только у мэра и судьи.

Тася замерла в дверях уютной комнаты, со стенами, обшитыми деревянными панелями. Резная мебель, пушистый ковер на полу - ей точно сюда?

- Не стой в дверях! - раздался раздраженный женский голос. - Сквозняк!

Тася ойкнула: "Извините!" и влетела внутрь. Дверь за спиной захлопнулась.

На ближайшей к окну кровати, задрав ноги на обитое бархатом изголовье, валялась девица и, посматривая в зависшее над ней зеркало, "рисовала лицо".

- Значит, ты моя новая соседка? - протянула она, не отрывая взгляда от зеркала. - Откуда?

- Бреннингем.

- Никогда не слышала, - девица недоуменно нахмурилась. - Это какой-то из северных кланов?

Похоже, спрашивая: "Откуда?" – она имела в виду: "Из какой ты семьи?".

- Это город.

- Иу!

Соседка так удивилась, что даже повернулась к Тасе. Зеркало замерцало и растаяло в воздухе.

Ундина. Скорее всего из морских - у речных кожа не изумрудного оттенка, ближе к серому. Жемчужины на ушных раковинах, похожих на раскрытый рыбий плавник намекали на знатное происхождение. Ну оно и понятно, что обычная семья подводных обитателей не сможет отправить дочку учиться в Аусвейл.

- Да ты же человечка! - изумленно выдала девица, после долгого изучения соседки.

Тася кивнула.

- Стипендиатка, - робко добавила она.

Девица расцвела в улыбке.

- Отличница? Круто, буду у тебя списывать!

После реакции профессора Равендорфа искренняя радость соседки была как бальзам на сердце. Тася облегченно выдохнула.

- А ничего, что я... ну, человечка? - на всякий случай уточнила она.

- Не-а. У нас во дворце было много людей. Правда, в основном слуги, - она подумала и добавила. - И в основном мертвые. Но в детстве я любила с ними играть.

Наяда отпихнула в сторону огромный кофр с косметикой и спрыгнула с кровати.

- Нэя итадаль Тетис, - церемонно представилась она. Внимательно оглядела обтрепанное платье Таси и осуждающе покачала головой.

- Нет, так дело не пойдет! - она растопырила покрытые перепонками пальцы. - Так ты себе мужа никогда не найдешь.

- Мужа? - растерялась Тася. - Зачем... мужа?

Дочь морского народа посмотрела на нее со снисходительной усмешкой опытной, много чего повидавшей женщины.

- Ну как же? Зачем, по твоему, мы учимся в Аусвейле?

- Чтобы стать магами?

- Пф-ф-ф! Ты еще скажи, что балы устраиваются для того, чтобы потанцевать! Мы учимся, чтобы получить полезные знакомства и найти себе жениха. Или невесту, - она еще раз осуждающе посмотрела на Тасю. - Но с тобой придется повозиться. Твое счастье, что я люблю сложные задачи.


***


- А ты ничего, - заявила Нэя, когда распаренная Тася вернулась из ванной. - Без этого платья фасона "чехол для фортепьяно" гораздо лучше.

И со словами: "Покажи сиськи!" - сдернула с девушки полотенце. Тася взвизгнула, прикрывая грудь.

- Ты что - стесняешься?

- Да, - простонала красная от смущения Тася. - Не делай так больше!

- Ладно, - пожала плечами ундина и швырнула ей влажное полотенце. - Вы человеки такие странные иногда. Тело у тебя красивое. Показывай наряды.

Сама не понимая, почему слушается ее, Тася раскрыла саквояж. Все четыре платья и строгую черную юбку ундина забраковала.

- Ужас. Позорище! А это что за фасончик "прощай молодость"? Мда, задача еще сложнее, чем я думала. Ума не приложу, что с тобой делать.

- А обязательно что-то делать? - робко спросила Тася.

- Ты в Аусвейле, детка. Это твой шанс хорошо устроиться в жизни. Здесь учатся наследники кланов. Золотая молодежь. Да и не только молодежь. Возьми хотя бы братьев ди Небирос

- Ди... Небирос?

Вспомнился красноволосый демон на парковке.

- Ага. Самые завлекательные женихи Академии. Деньги, титул. Да еще такие красавчики - сил нет! Половина девчонок бегает за ними. А вторая половина за их дружком ди Форкалоненом. Но тебе ничего не светит. Они слишком самовлюбленные и переборчивые.

- Да я и не хотела, - запальчиво отозвалась Тася. - Мне все это не интересно!Я хочу выучиться и стать имперским магом.

- Врешь! Все хотят замуж!

- Я не хочу.

Это, конечно, было неправдой. Замуж Тасе хотелось. Как любой девушке. Но только по любви. Большой и чистой, за какого-нибудь нежного и внимательного юношу. А будут у него деньги и титул или нет уже совершенно неважно.

Ундина хихикнула:

- Какая же ты глупенькая.

Вместо того чтобы спорить, Тася попробовала перевести разговор на учебу. Поначалу Нэя зевала, но когда узнала, что Тася учится на факультете фундаментальной теории магии, оживилась.

- А говоришь: замуж не хочешь. Это же лучший факультет для поиска жениха, там одни парни. Правда, странные. Заучки в основном. Признавайся: ты поступила туда, чтобы охомутать кого-нибудь!

- Нет, там просто самый низкий конкурс.

- Конечно! Сплошной теормаг, кому это интересно. Еще и экзамены такие, что только посмотришь на вопросы - голова болит. А на кого ты хотела бы учиться?

- Целительство.

- Ого! - ундина хихикнула. - Врачи хорошо денег зашибают, ага.

- Дело не в этом...

Ей просто всегда хотелось исцелять. Дарить надежду, возвращать краски жизни. В отличие от других приютских девочек Тася охотно помогала сестрам в лазарете. Больные обожали ее. Называли светлым ангелом Бреннингема. Когда кто-то выздоравливал, Тася ощущала это как свою маленькую победу над страданием и смертью.

Но специализация целителя, как и еще ряд других, самых престижных, были закрыты для людей.