Мне не повезло родиться с меткой на плече, как и остальным двум моим сестрам, а это значит, что только внешность и играла важную роль в удачном замужестве. Я никогда не считала себя красавицей. Да, милая, симпатичная, но всегда находились девушки гораздо привлекательнее меня, которым стоило войти в ресторан, и все взгляды немедленно устремлялись на них. Несмотря на это, я была довольна своей внешностью. Поднялась с кровати и посмотрела на себя в зеркало, висящее над комодом, хотя мне и так было прекрасно известно, что там увижу. Естественно, себя — стройную обладательницу длинных, слегка вьющихся волос каштанового цвета, которые чаще всего спускались до самого пояса, если не были стянуты тугою лентой. На классическом овальном лице ярко выделялись темно-карие глаза, притягивавшие к себе взгляды. Ростом я была чуть выше среднего.

Мое тело пробрал озноб от того, что так долго простояла босиком на деревянном полу. Заканчивался первый месяц самой холодной поры года, несущий с собой много радости и праздников, а также снега и сильных морозов. Если в моей комнате было так холодно, значит, заряд в магическом кристалле был практически уже исчерпан и надо успеть до работы забежать в лавку, чтобы обменять его на новый. Иначе завтра с утра все покроется инеем.

Хорошо быть магом: не надо тратить несметное количество денег на поддержание тепла в доме зимой, приготовление еды, подогрев воды в ванной. Душ являлся роскошью для таких, как я, ведь наша семья не была богатой, хотя бедной назвать ее тоже тяжело.

Мы одно время жили в небольшой деревушке, но, когда мне исполнилось десять лет, родители решили переехать в этот городок поближе к маминым родным. Дядя Алистер предложил отцу на совместные деньги построить небольшой ресторан. Сперва эта затея ему показалась нелепой, но все же согласился, ведь мамин родственник умел убеждать, как никто другой. И не прогадал. Хоть заведение и не приносило баснословных денег, но доход был стабильным. Имелись завсегдатаи, которые любили посидеть холодными вечерами за барной стойкой, чтобы пропустить пару рюмок. Жители нашего городка любили праздновать семейные праздники в этом уютном ресторанчике, в котором я и работала, несмотря на то, что восемнадцать лет мне исполнится только завтра. Зачем это делала? Просто не хотелось сидеть у родителей на шее. Поэтому год назад, как только освободилось место официантки, я с трудом упросила маму позволить там поработать. Она не долго противилась, так как доверяла своему брату и верила, что он непременно присмотрит за племянницей. Да и что со мной могло случиться в таком тихом городке, в котором практически все друг друга знали. Заезжие гости были для нас исключительной редкостью. С тех пор, как год назад я познакомилась с Марком, благодаря своей работе, он почти каждый вечер провожал меня домой. Это окончательно успокоило маму.

Горячая ванна, а после и кружка со свежезаваренным ароматным кофе непременно заставят меня окончательно пробудиться. Ванная комната была на втором этаже и располагалась рядом с моей, поэтому мне не пришлось спускаться, иначе непременно застряла бы на кухне, обсуждая с мамой вчерашний день, наполненный событиями. Я любила понежиться в горячей воде, чувствуя, как мое тело впитывает в себя ее тепло. Небольшое золотое колечко, которое надел мне вчера Марк после того, как спросил хочу ли я стать его женой, не давало покоя. Это все стало для меня большой неожиданностью, и если бы не мои родные, то я непременно попросила бы его дать мне время все хорошенько обдумать. Но они все так на меня смотрели, что я не смогла это произнести и нерешительно сказала «да». Никто не обратил внимание на мои сомнения, списав их на эмоции, переполнявшие меня в тот момент. Любила ли я Марка? Однозначного ответа не могла дать даже самой себе. Он был довольно красивым молодым магом: среднего роста, сильное, хорошо сложенное тело, черные, слегка вьющиеся волосы, глаза холодного серого цвета, как и сталь его клинка, который он вечно носил с собой. Марк мечтал стать охранником в королевском дворце, и у него на это были все шансы. Наверное, отчасти это и стало причиной, по которой он сделал мне предложение. Молодой маг уже направил документы главе безопасности и ждал решения, но я почему-то даже не сомневалась в том, что его мечта непременно сбудется. Один, без меня, он уезжать не хотел и надеялся отправиться на новое место с молодой женой.

Марк был магом, да к тому же любил меня, и для моей матери больше ничего не имело значения. Если я стану его женой, то голод и бедность мне уже не угрожали до самой смерти. Мои чувства ее не особо беспокоили. Она действовала по принципу «стерпится-слюбится». А встречу ли я когда-либо, вообще, человека, которого смогу полюбить? Может, это не всем дано?

Вода со временем стала остывать, и мне пришлось все же выйти из ванной и показаться своим родным, которые явно заждались спящую красавицу. Своих младших сестер и маму, как и предполагала нашла на кухне. Отец всегда мечтал о сыне, но после рождения третьей дочери, смирился со своей участью, и, несмотря на несбывшиеся надежды, любил нас всем сердцем. Моя мама напевала себе что-то веселое под нос, а сестры сидели за обеденным столом и заканчивали завтракать. Значит, не одна я сегодня поздняя пташка.

— Всем доброе утро! — подошла к маме и чмокнула ее в щеку, а затем присоединилась к своим сестрам.

— Уже скоро день, а вы все валяетесь в кроватях, — пробурчала мама, поставив передо мной мой кофе. — Может, бросишь уже эту работу? — она опять подняла старую тему. — Надо готовиться к свадьбе.

— Одно другому не мешает, — она тут же махнула на меня рукой, понимая, что все равно не добьется своего.

— Стефани, я займу твою комнату, как только ты выйдешь замуж, — мечтательно проговорила средняя сестра Кэтрин, которая только этого и дожидалась.

— А вот возьму и не выйду, — решила заставить ее понервничать.

— Стефани, что ты такое говоришь! — закричала мама. Поняла, что зря я такое сказала, и не допив кофе, встала из-за стола, желая скрыться подальше с ее глаз. — Ты куда? — возмутилась она.

— Надо зайти в лавку. Заряд у кристалла уже на исходе, — ответила ей.

— Нет-нет, ты не можешь уйти даже не позавтракав. Тебе следует хорошо питаться, а то последнее время совсем перестала за собой следить.

— Успею еще забежать и пообедать перед работой, — и направилась к себе в комнату, невзирая на возмущения своей матери.

Я настолько забегалась, что успела зайти домой только для того, чтобы переодеться в свою форму, а обещанный обед состоялся вечером и то в ресторане, пока не появились первые клиенты.

Уже был двенадцатый час, когда вошли пятеро мужчин и сразу же привлекли всеобщее внимание, в том числе и мое. Все они были богато одеты, красивы, но один из них сильно выделялся. Мужчина лет тридцати, мало того, что был на голову их выше, так еще и хорошо сложен: широкие плечи, крепкая мускулистая грудь, узкие бедра, стройные ноги. Выразительные медово-золотистые глаза на смуглом волевом лице, оттененные густыми черными ресницами, наверное, покорили не одно женское сердце. Я не могла заставить себя отвести от него изучающий взгляд, хоть это было и неприлично. Он словно почувствовал его на себе и внезапно посмотрел в мою сторону. Стоило нашим глазам встретиться, как по моей спине сперва пробежался холодок, а затем резко бросило в жар. Щеки предательски покрылись румянцем, выдавая мое состояние. Со мной еще ни разу в жизни такого не происходило. Неужели один только его взгляд заставил мое тело пережить такое? Я сразу же отвернулась от незнакомца, не желая навлечь на себя беду.

По одному только их внешнему виду с уверенностью можно было сказать, что все они являлись аристократами, и, соответственно, магами. От них так и веяло силой, властью, деньгами. Откуда появилась эта компания, которая уже порядком где-то поднабралась, и куда они направятся после, меня почему-то стало беспокоить. Что они забыли накануне свадьбы наследного принца в такой глуши, как наш городок, расположенный настолько далеко от королевского дворца?

Мое любопытство взяло надо мной верх, и посмотрела им вслед, как только компания прошла мимо меня. Они заняли столик в углу помещения, желая скрыться подальше от любопытных глаз. Полог тишины, которым они воспользовались, удобно устроившись, не позволил услышать их разговоры. Мои догадки подтвердились: они были магами. Тот, что привлек мое внимание, сел лицом к посетителям, продолжая за мной наблюдать. Интересно, это настоящие их лица или хорошо созданная иллюзия, которой не брезгует пользоваться знать?